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Premio Nobel de Química para uno de los asesores del ICIQ de Tarragona

David MacMillan es miembro del Comité Científico Asesor del ICIQ, órgano que se encarga de apoyar y asesoramiento científico en el instituto

Diari de Tarragona

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Imagen de David MacMillan, ganador del Premio Nobel de Química 2021. Cedida

Imagen de David MacMillan, ganador del Premio Nobel de Química 2021. Cedida

Hoy, los miembros de la Real Academia de Ciencias Sueca han otorgado el premio Nobel de Química 2021 a los investigadores Benjamin List, del Instituto Max-Planck de investigación en Carbón (Alemania) y David MacMillan, de la Universidad de Princeton (USA) por el “desarrollo del organocatàlisi asimétrica”.

David MacMillan es miembro del Comité Científico Asesor del ICIQ, órgano que se encarga de apoyar y asesoramiento científico en el instituto. Entre otras tareas el Comité Científico Asesor ayuda en la evaluación de los nuevos investigadores principales del instituto, aportar su punto de vista profesional sobre la investigación desarrollada, o proponer nuevas líneas estratégicas de investigación por el centro.

“El profesor McMillan siempre ha sido un ejemplo de innovación en la investigación. En sus conferencias a la ICIQ nunca dejaba a nadie indiferente mostrando su talento y atrevimiento a llevar a cabo reacciones que muchos pensaban que tardarían años a poder realizarse. No solo en el ámbito del organocatàlisi, también en el uso de la luz como fuente de energía. Ha dado un nuevo impulso a la fotoquímica y al descubrimiento de reacciones que han sido rápidamente implementadas por la industria farmacéutica en un ejemplo claro de transferencia de conocimiento del mundo de la investigación hacia el mundo industrial. Un ejemplo de talento, coraje y voluntad de explorar nuevos caminos en el mundo de la química,” dice Emilio Palomares, director y líder de grupo del ICIQ y profesor ICREA.

MacMillan creó su primer grupo de investigación el 1998, centrando sus esfuerzos en nuevos enfoques de la catálisis enantioselectiva. Desde su creación, el grupo de investigación de MacMillan ha hecho muchos adelantos en el campo del organocatàlisi asimétrica y ha aplicado estos nuevos métodos a la síntesis de una amplia gamma de productos naturales complejos.

Premio a la organocatálisis, nueva herramienta para construir moléculas 

El Nobel de Química premió hoy la invención de una nueva herramienta para construir moléculas, la organocatálisis, con gran impacto en la industria farmacéutica y que ha contribuido a hacer una química más ecológica.

El alemán Benjamin List y el británico David MacMillan desarrollaron por separado hace dos décadas un nuevo tipo de catálisis, la organocatálisis asimétrica, basada en pequeña moléculas orgánicas, señaló la Real Academia de las Ciencias Sueca.

"Este concepto de catálisis es tan simple como ingenioso; de hecho, muchos se preguntan por qué no se nos ocurrió antes", dijo el presidente del Comité del Nobel de Química, Johan Åqvist, para quien los premiados han llevado la construcción molecular "a otro nivel".

Gracias a esta herramienta es posible construir grandes volúmenes de moléculas asimétricas de forma más simple: las farmacéuticas pueden producir de forma artificial sustancias curativas y optimizar la producción de medicamentos ya existentes, como ocurre en el caso de tratamientos para la depresión o infecciones respiratorias.

Y al tener los catalizadores orgánicos una estructura estable de átomos de carbono, a menudo con elementos comunes como oxígeno, nitrógeno o fósforo, son más ecológicos y baratos de producir.

La miembro del comité del Nobel de Química Pernilla Wittung-Stafshede dijo en la rueda de prensa de presentación que los premiados desarrollaron "una técnica realmente elegante" e "iniciaron una forma totalmente nueva de pensar en cómo unir las moléculas químicas".

Con esta técnica se logran reacciones químicas que "son precisas, baratas, rápidas y respetuosas con el medioambiente", agregó la experta.
List intervino en la rueda de prensa por teléfono desde Ámsterdam, donde está de vacaciones. "Ha sido una enorme sorpresa absolutamente inesperada. Realmente de han alegrado el día. Gracias".

El científico alemán explicó que los catalizadores usados antes de sus descubrimientos eran "un millón de veces menos eficientes" y reconoció que, al inicio, no fue capaz de prever todo el potencial de esta técnica, aunque cuando vio como iban funcionado sintió que "podía ser algo grande".

Un paso fundamental en la química

Los químicos empezaron a explorar en el siglo XIX las formas en que las sustancias reaccionaban unas con otras, pero fue el sueco Jacob Berzelius quien hacia 1835 encontró un patrón y habló de fuerza catalítica y de catálisis.

Desde entonces se han descubierto multitud de catalizadores, sustancias que controlan y aceleran las reacciones químicas, que han permitido extraer miles de sustancias usadas en plásticos, perfumes, aromatizantes alimenticios o medicinas. Pero todos los catalizadores descubiertos hasta 2000 pertenecían a dos grupos: metales o enzimas.

Su habilidad para acomodar electrones o suministrárselos a otras moléculas convierte a los metales en excelentes catalizadores, pero su gran sensibilidad al oxígeno y al agua exige un entorno libre de estos, algo difícil de lograr en industrias a gran escala.

A menudo los metales catalizadores son además pesados, por lo que pueden ser dañinos para el medio ambiente.
Muchas enzimas, encargadas de producir las reacciones químicas necesarias para la vida, son especialistas en catálisis asimétrica y capaces de construir moléculas complicadas con gran precisión, de ahí que en la década de 1990 los científicos intentasen desarrollar nuevas variantes.

Aminoácidos y moléculas orgánicas

Benjamin List trabajaba por entonces con anticuerpos catalíticos, rediseñados para producir reacciones químicas, y se planteó si era necesario que los aminoácidos fueran parte de una enzima para catalizar una reacción o si un aminoácido solo, u otra molécula simple, podría hacer la misma tarea.

Así decidió probar si la prolina, uno de los aminoácidos que forman las proteínas de los seres vivos, podía catalizar una reacción aldólica, que une átomos de carbono de diferentes moléculas.

List demostró que la prolina no solo era un catalizador eficiente, sino que podía producir catálisis asimétrica, además de ser más simple, barata y ecológica que los metales y las enzimas, y publicó sus resultados en el año 2000.

Durante la época en que List realizaba esos experimentos, David MacMillan, trabajaba en mejorar la catálisis asimétrica pero usando metales, una idea que acabó desechando para centrarse en diseñar moléculas orgánicas simples.

MacMillan pensó que si quería que catalizasen una reacción debían formar un ion de iminio, que contiene un átomo de nitrógeno, con una inherente afinidad por los electrones: de este modo seleccionó varias moléculas orgánicas con las propiedades necesarias y comprobó que funcionaban de forma eficiente.

El investigador británico ideó también el término para el nuevo concepto de catálisis, la organocatálisis, un campo que se ha desarrollado a gran velocidad desde entonces y que tanto List como MacMillan siguen liderando.

List (Frankfurt, Alemania, 1968) se doctoró en la Universidad Goethe en 1997 y dirige el Instituto Max Planck para la Investigación del Carbón.
MacMillan (Bellshill, Reino Unido, 1968) se doctoró por la Universidad de California y, en la actualidad, ejerce la docencia en la de Princeton, ambas estadounidenses.

Los galardonados suceden en el palmarés del Nobel de Química a la francesa Emmanuelle Charpentier y la estadounidense Jennifer Doudna, premiadas el año pasado por el descubrimiento de las tijeras genéticas CRISPR-Cas9, un método para la edición genética.
Ambos se dividirán a partes iguales los 10 millones de coronas suecas (980.000 euros, 1,1 millones de dólares) con que está dotado el Nobel.

La ronda de ganadores continuará mañana con el Nobel de Literatura, seguirá el viernes con el de la Paz y se cerrará el lunes con el de Economía. 

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